Las medusas tienen cerebro

Las medusas tienen cerebro

Medusa de agua

La Clytia hemisphaerica es una medusa diminuta que sólo alcanza un centímetro de diámetro (sin tentáculos). Aunque muchas especies son bioluminiscentes, como ésta no lo es, hubo que manipularla genéticamente para que brillara en la oscuridad, de modo que un equipo de investigadores del CalTech pudiera leer literalmente su mente. Aunque leer sus pensamientos -¿qué tipo de pensamientos tienen las medusas? – no era exactamente posible, sí pudieron leer lo que ocurría en su extraño cerebro.

En este sentido, la lectura de la mente consiste más bien en comprender los circuitos reales de las células cerebrales que se encargan de todo, desde las funciones motoras, como nadar o alimentarse, hasta las reacciones cuando un depredador se aventura demasiado cerca. Por eso, el biólogo Brady Weissbourd quería averiguar qué ocurría en el cerebro de las medusas y cómo podía aplicarse a sistemas más complejos de neuronas como el nuestro. Dirigió un estudio publicado recientemente en Cell.

Para leer las mentes, o más bien los cerebros que brillan en la oscuridad, de las medusas, Weissbourd y su equipo se centraron en cómo comían los animales. Esperaban algo así como una dispersión desorganizada de la actividad neuronal, pero lo que realmente revelaron las neuronas brillantes fue que están mucho más organizadas de lo que se suponía. Algo espeluznante que descubrieron sobre el sistema nervioso descentralizado de las medusas es que una parte puede seguir haciendo lo que estaba haciendo aunque se le quite. Por ejemplo, una boca sin cuerpo puede seguir masticando.

¿Sienten dolor las medusas?

Las medusas no son muy inteligentes. “Tienen órganos sensoriales muy simples y no tienen cerebro para procesar la información”, dice el biólogo marino Stein Kaartvedt. Por eso es tan interesante que, frente a la costa de Noruega, los científicos hayan observado lo que llaman “comportamiento social aparente” en las medusas casco.

Aunque las medusas se encuentran a menudo en densas hordas de picaduras, no suelen considerarse animales sociales. Estos florecimientos, o “smacks”, tienen más que ver con la convergencia de las corrientes de agua que con cualquier tipo de comportamiento intencionado de escolarización.

Sin embargo, al seguir cuidadosamente los movimientos de las medusas de casco mediante mediciones de sonar, Kaartvedt y sus colegas observaron cómo las medusas individuales de alguna manera tomaban nota de otras medusas que nadaban directamente por encima de ellas, y luego cambiaban bruscamente su ritmo de ascenso para sincronizarse con sus camaradas esponjosos. La investigación plantea muchas preguntas sobre cómo las medusas perciben e interactúan con el mundo que las rodea. Incluso sin cerebro, dice Kaartvedt, las medusas “pueden hacer cosas sorprendentes”.

Medusa sin cerebro y sin corazón

Al carecer de cerebro, sangre e incluso corazón, las medusas son criaturas bastante simples. Se componen de tres capas: una capa exterior, llamada epidermis; una capa intermedia hecha de una sustancia espesa, elástica y gelatinosa llamada mesoglea; y una capa interior, llamada gastrodermis. Un sistema nervioso elemental, o red nerviosa, permite a las medusas oler, detectar la luz y responder a otros estímulos. La sencilla cavidad digestiva de una medusa hace las veces de estómago e intestino, con una sola abertura para la boca y el ano.

Estos invertebrados simples son miembros del filo Cnidaria, que incluye criaturas como las anémonas de mar, las fustas de mar y los corales. Como todos los miembros del filo, las partes del cuerpo de las medusas parten de un eje central. Esta “simetría radial” permite a las medusas detectar y responder al alimento o al peligro desde cualquier dirección.

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Su piel es tan fina que pueden absorber el oxígeno a través de ella, por lo que no necesitan pulmones. No tienen sangre, por lo que no necesitan un corazón que la bombee. Y responden a los cambios del entorno que les rodea mediante señales procedentes de una red nerviosa situada justo debajo de su epidermis, la capa exterior de la piel. Es sensible al tacto, por lo que no necesitan un cerebro para procesar pensamientos complejos.

Era una mujer que había ofendido a la diosa Atenea. Atenea transformó el pelo de Medusa en serpientes y le puso una cara tan horrible que convertía a la gente en piedra. Medusa es también la palabra que designa a las medusas en muchos otros idiomas, como el griego, el hebreo y el francés.

En 1991, las medusas lunares viajaron al espacio exterior en el transbordador espacial Columbia. Los científicos querían examinar cómo les afectaba la microgravedad. Las medusas se multiplicaron en el espacio. Cuando volvieron a la Tierra, los científicos descubrieron que las medusas nacidas en el espacio no sabían cómo lidiar con la gravedad.

La medusa melena de león es la especie de medusa más grande del mundo. Puede tener tentáculos de más de 27 metros de largo, más que el tamaño de la ballena azul, que es el mayor mamífero del mundo.

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